Constelación de Bootes

Boötes, que representa un «pastor» o «arador», es una constelación con forma de cometa que puede ser vista en el cielo nocturno por los observadores situados entre +90° y -50° de latitud. Es la decimotercera constelación más grande del cielo nocturno, ocupando un área de 907 grados cuadrados del hemisferio celeste norte, y también contiene la tercera estrella más luminosa de todo el cielo, la estrella roja supergigante Arcturus. Boötes también es el hogar de cinco estrellas con planetas confirmados, pero no contiene ningún objeto Messier.

Familia de las constelaciones de la Osa Mayor

Boötes pertenece a la familia de constelaciones de la Osa Mayor, junto con Camelopardalis, Canes Venatici, Coma Berenices, Corona Borealis, Draco, Leo Minor, Lince, Osa Mayor y Osa Menor,

Mitología

Hay varios mitos asociados con la constelación de Boötes, con quizás la historia más famosa asociándola con Icario, un viticultor que invitó al dios Dionisio a inspeccionar sus viñedos. Dionisio quedó debidamente impresionado por lo que vio, y como recompensa, enseñó al viticultor ateniense el secreto de la elaboración del vino. Icario resultó ser un alumno estrella, y produjo tan buenos vinos que decidió invitar a todos sus amigos a venir y probar los frutos de su trabajo. Sus amigos pastores, sin embargo, no tenían ni idea de lo que estaban bebiendo, y al día siguiente, después de sufrir las primeras resacas del mundo, le acusó posteriormente de intentar envenenarlas, y le mató en venganza. La hija de Icario, Erigone, y su fiel sabueso, Maera, también se suicidaron tras enterarse de su asesinato. Se dice que Dionisio estaba tan triste por el asesinato de su amigo que lo colocó en el cielo en señal de su afecto, donde aún hoy se le puede ver como la constelación de Boötes. Erigone y Maera, también, fueron colocados en los cielos como las constelaciones de Virgo y Canis Minor.

Estrellas notables

  • Arcturus (Alpha Boötis), una gigante roja (K1.5 IIIpe) situada a unos 37 años luz, es la 4ª estrella más luminosa del cielo nocturno con una magnitud aparente de -0,04. Es alrededor de 25 veces más grande que nuestro sol, 1,5 veces más masiva, y al menos 110 veces más luminosa. Arcturus en griego antiguo significa «guardián del oso», con la estrella que se encuentra en el pie izquierdo del pastor. La ubicación de la estrella en el ecuador celestial también hace que sea fácil de detectar desde ambos hemisferios, y desde los lugares del norte se puede encontrar siguiendo el arco de la manija de la Osa Mayor lejos del «tazón» del asterisco. Se cree que Arcturus es un miembro del Arroyo Arcturus, un pequeño grupo de estrellas que se mueve perpendicularmente a través del plano de la Vía Láctea. También es miembro de la Nube Local, o más precisamente, la Nube Interestelar Local, una nube interestelar de 30 años luz de diámetro a través de la cual todo el sistema solar se está moviendo actualmente.
  • Izar (Epsilon Boötis), la segunda estrella más brillante de Boötes, es una estrella binaria encontrada a 300 años luz de nuestro sistema solar con una magnitud visual de 2,37. Su componente primario es un gigante naranja, mientras que su compañera más pequeña es una débil estrella de color azul-verde.
  • Múfrido (Eta Boötis), la tercera estrella más brillante de la constelación, es una subestrella blanca-amarilla situada a 37 años luz del Sol que brilla con una magnitud visual de 2,68. Es unas 3 veces el tamaño de nuestro sol, 1,5 veces más masiva y 9 veces más brillante.
  • Nekkar (Beta Boötis) es una estrella gigante amarilla (G8 IIIa) situada a unos 220 años luz de la Tierra. Lo que la hace notable es el hecho de que es una estrella variable del tipo de las llamaradas, lo que significa que puede brillar dramáticamente en el espacio de sólo unos pocos minutos. Tiene alrededor de 250 millones de años, es al menos 21 veces más grande que el Sol, y entre 170 y 195 veces más luminosa, dependiendo de su estado de variabilidad en un momento dado.
  • Seginus (Gamma Boötis) está situada a unos 85 años luz, y está clasificada como una estrella variable Delta Scuti con una clasificación A7III. Las estrellas variables Delta Scuti muestran sólo variaciones marginales de brillo, y en el caso de Seginus, sus variaciones de magnitud entre 3,02 y 3,07 son el resultado de pulsaciones tanto rotacionales como no rotacionales que se producen en su superficie con un período de sólo 6,79 horas.

Otras estrellas de interés en Boötes son la enana blanca Lambda Boötis; las subgigantes azul-blanco Asellus Primus, Asellus Tertius y Merga; la enana amarilla-blanca Sigma Boötis; y los gigantes anaranjados Rho Boötis, Upsilon Boötis y Nadlat.

Principales objetos del espacio profundo

Boötes puede no contener ningún objeto Messier, pero tiene un número de interesantes objetivos de cielo profundo para los astrónomos.

  • El Vacío de Boötes es un agujero en el Universo que ha sido descrito como el «lugar más espeluznante de todos los tiempos» por una buena razón. Considere esto; nuestro patio trasero cósmico está poblado por más de 30 galaxias, conocidas colectivamente como el Grupo Local, abarcando un área de alrededor de 10 millones de años luz. El Vacío Boötes, sin embargo, se extiende por un área de alrededor de 300 millones de años luz – y contiene sólo 60 galaxias conocidas en un volumen de espacio que representa el 0,27% del diámetro del Universo conocido.

Este es el mayor vacío descubierto hasta ahora, y su volumen de unos 230.000 mega-parsecs cúbicos debería haber contenido unas 10.000 galaxias. Poner este volumen en algún tipo de perspectiva es casi imposible, así que reemplacemos la densidad media de galaxias con un simple gráfico que represente la densidad galáctica como valles y picos. En tal gráfico, las galaxias se mostrarían como los picos de «torres» angostas y empinadas. Por ejemplo, las galaxias típicas como la Vía Láctea se representarían como un pico con aproximadamente la misma huella y altura que el Empire State Building, mientras que incluso un vacío de tamaño modesto representaría un agujero de un metro de profundidad que es tres veces más grande que Manhattan. A esta escala, el Vacío de Boötes se tragaría la mayor parte de la costa este de los EE.UU.

Otra forma de describir este agujero en el Universo sería decir, como lo hizo una vez el astrónomo americano Gregory Scott Alderling «…si la Vía Láctea hubiera estado en el centro del Vacío Boötes, no habríamos sabido que había otras galaxias hasta los años 60».

Los científicos no tienen una explicación de cómo pudo formarse tal agujero, aparte de plantear que este Vacío es el resultado de la fusión de varios vacíos más pequeños; sin embargo, los modelos cosmológicos sugieren que el Universo no es lo suficientemente viejo para que los procesos naturales hayan vaciado un volumen tan grande. Independientemente de cómo se formó el Vacío, las galaxias en él son, en promedio, más luminosas que las galaxias fuera de él, pero lo que es realmente extraño es que las galaxias en el agujero están dispuestas en forma de tubo, un fenómeno que no ocurre en ningún otro lugar, y que hasta ahora se ha resistido a una explicación racional.

  • Boötes I (Galaxia Enana Boötes) es una diminuta galaxia de sólo 720 años luz de diámetro que se encuentra a unos 197.000 años luz de la Tierra. Con una magnitud aparente de 13,1, es una de las galaxias más débiles conocidas, y se cree que su forma distorsionada es el resultado de la gravedad de marea de la Vía Láctea que la separa.

Otros objetos de interés en Boötes incluyen NGC 5466, un cúmulo globular de estrellas formado por miles de estrellas; así como varias galaxias, entre ellas NGC 5248, NGC 5676, NGC 5008, NGC 5886, NGC 5888 y NGC 5698.

Lluvias de meteoros

Hay tres lluvias de meteoros principales asociadas con la constelación de Boötes, a saber, las Boötids de enero, las Boötids de junio y las Cuadrantids.

  • Las Boötids de Enero pueden alcanzar su pico en cualquier momento entre el 9 y el 18 de Enero, y su mayor tasa horaria jamás registrada ocurrió en 1957 cuando sólo se vieron 25 meteoros por hora. Sin embargo, esta lluvia de meteoritos no es conocida por sus espectaculares despliegues, ni ocurre todos los años.
  • Las Boötids de Junio, otra débil lluvia, va del 26 de junio al 2 de julio con un pico el 28 cuando se pueden ver sólo uno o dos meteoros por hora. Sin embargo, ha habido estallidos más productivos, entre los que destaca la lluvia de 1998, en la que se observó un máximo de 100 meteoros por hora. La lluvia está asociada con el cometa Pons-Winnecke, un cometa de corto período que orbita el Sol cada 6,37 años.
  • Los Cuadrangulares van del 28 de diciembre al 7 de enero, con su pico en el 3/4 cuando se pueden observar de 60 a 120 meteoros por hora. Se asocia con un presunto cometa extinto, 2003 EH1, que se cree que ha perdido todo su hielo, de ahí la ausencia de una cola notable. Las Cuadrangulares se observan mejor desde el hemisferio norte, aunque se ha visto al norte de la latitud 51° Sur.