Constelación de Perseo

Perseo es visible para los observadores situados entre +90° y -35° de lattitud, y puede verse en el hemisferio norte de agosto a marzo, y en el hemisferio sur durante la primavera y principios del verano. Es la 24ª constelación más grande del cielo nocturno, y su estrella más brillante, Mirfak, es una supergigante blanco-amarilla a 592 años luz de distancia que brilla con una magnitud aparente de 1,8, lo que la convierte en la 35ª estrella más brillante de todo el cielo. Al estar situada a lo largo de la Vía Láctea, Perseo tiene muchas estrellas interesantes y objetos de cielo profundo para explorar, y hasta el 2017 ha tenido siete estrellas con planetas confirmados descubiertos dentro de sus límites.

Mitología

Como hijo de Zeus y Danaë, Perseo fue uno de los héroes más célebres de la mitología griega, y tenía toda una serie de leyendas asociadas a sus aventuras. De la misma manera, la constelación de Perseo se puede encontrar en los cielos celestiales rodeada por una familia de otras constelaciones estrechamente asociadas a sus hazañas. Esto incluye a su esposa, Andrómeda, así como a sus suegros asesinos, Cefeo y Casiopea, que dejaron a su hija Andrómeda encadenada a una roca para que Cetus, el monstruo marino, pudiera matarla en lugar de destruir su ciudad. También está cerca el fiel Pegaso, el legendario caballo alado que sirvió a Perseo y Andrómeda toda su vida mortal.

Estrellas principales

  • Mirfak (Alfa Persei), la estrella más brillante de la constelación, es una supergigante blanco-azulada situada a 592 años luz de distancia que brilla con una magnitud visual de 1.806. Es unas 7,3 veces más masiva que el Sol, 60 veces más grande y unas 5.000 veces más luminosa. La estrella Mirfak también es conocida como Algenib, cuyos nombres derivan del árabe para «codo» y «flanco» respectivamente.
  • Algol (Beta Persei), la segunda estrella más brillante de Perseo, aparece roja en el cielo nocturno, pero en realidad es un sistema triple de estrellas compuesto por dos estrellas azules y una naranja-roja. El sistema está situado a 92,95 años luz y brilla con una magnitud aparente de 2,09, lo que la convierte en la sexta estrella más brillante de todo el cielo nocturno. Algol es también una estrella muy conocida ya que fue la primera binaria eclipsante descubierta, y cada par de días se atenúa a una magnitud de 3,4 antes de volver a ser brillante de nuevo.

Históricamente, Algol parece haber sido igualmente despreciado o temido por todos los que le pusieron nombre. Era conocido como la Cabeza de Satán para los hebreos, Tseih She (cadáveres apilados) para los chinos, y en el skylore se asocia con la Medusa Gorgona, que tenía serpientes en lugar de pelo y podía convertir a una persona en piedra con una sola mirada. Los árabes también la llamaron «Estrella del Demonio», y la palabra Algol se deriva en realidad de su nombre – ra’s al-ghul (Cabeza del Ogro), que por cierto es también el nombre del supervillano de los cómics de DC que dirige la Liga de Asesinos.

  • Atik (Zeta Persei), la tercera estrella más brillante de la constelación, es una supergigante blanco-azulada situada a 750 años luz de nuestro sistema solar con una magnitud de 2,86. Tiene alrededor de 27 veces el radio de nuestro sol, 16 veces su masa, y alrededor de 47.000 veces su luminosidad.

Hay muchas otras estrellas interesantes en Perseo, también, incluyendo Gamma Persei (estrella amarilla gigante), Gorgonea Tertia (gigante roja), Zeta Persei (supergigante azul), Nash (gigante naranja), y más.

Objetos del espacio profundo

Hay muchos objetos notables de cielo profundo (cúmulos estelares, nebulosas y galaxias) en Perseo para disfrutar, como el Cúmulo Alfa Persei, que es visible a simple vista como un grupo de estrellas azules, y que con sólo 60 millones de años es astronómicamente hablando muy joven . Otro es el Caldwell 14, a veces llamado simplemente el Doble Cúmulo, que tiene menos de 13 millones de años y a pesar de estar actualmente a 7.500 años luz también se dirige hacia nosotros a una velocidad de 22 kms por segundo.

La Nebulosa de California (NGC 1499)

También puede encontrar Messier 34, Messier 76, y la Nebulosa de California (NGC 1499), en esta constelación. Messier 34 es un cúmulo abierto con 400 estrellas, y es apenas perceptible a simple vista en condiciones de oscuridad total sin Luna; Messier 76 es una nebulosa planetaria que se encuentra a 2.500 años-luz de distancia y que también se conoce como la Nebulosa Pequeña Mancuerna porque se parece a la Nebulosa Mancuerna (M27) en Vulpecula; y la Nebulosa California recibe el nombre homónimo del estado de California, a cuya forma se dice que se parece.

Perseo también contiene una interesante Nebulosa de Reflexión llamada NGC 1333. Lo que esto significa es que sus propias estrellas son demasiado débiles para ionizar el gas y hacerlo brillar (lo que la convierte en una Nebulosa de Emisión), y en cambio, su iluminación depende de las estrellas que la rodean. Típicamente su gas tiene una gran cantidad de carbono en él, en forma de diamantes, lo que lo hace muy reflectante. Además, suele tener niveles muy altos de hierro, cuyas partículas se alinean con el campo magnético galáctico, lo que a su vez hace que la luz se polarice.

Por supuesto, el objetivo visual más frecuente en Perseo es NGC 1260, una galaxia espiral que contiene uno de los objetos estelares más brillantes que hemos visto, los restos de la supernova SN 2006g. El 18 de septiembre de 2006, en una galaxia a 240 millones de años-luz de distancia, los astrónomos detectaron lo que resultó ser la segunda mayor supernova jamás registrada por los científicos modernos, siendo más de cien veces más poderosa que una supernova típica.

La lluvia de meteoritos Perseidas

Perseo se jacta de tener una de las lluvias de meteoros más impresionantes de cualquier constelación, Las Perseidas, que ocurren durante una agradable época cálida del año en el hemisferio norte, lo que anima a muchas personas a salir y echar un vistazo. Es bastante prolongada, dura desde alrededor del 17 de julio al 24 de agosto, y alcanza su punto máximo alrededor del 9-13 de agosto cuando se pueden ver uno o dos meteoros por minuto, o 60 a 100 meteoros por hora.

Pero eso no es todo, también hay una pequeña lluvia que le sigue de cerca, llamada las Perséidas de Septiembre, que tiene lugar entre el 5 y el 17 de septiembre, con un pico en el 9 de alrededor de 3 meteoros por hora. Aunque se le llama lluvia menor, se sabe que produce algunos despliegues realmente interesantes, así que no olviden prestar la debida atención a la lluvia de meteoritos menos conocida de Perseo. Curiosamente, aunque las Perséidas y las Perséidas de septiembre parecen aparecer del mismo radiante, las dos lluvias están separadas y están formadas por diferentes cometas.