Constelación de Leo

Leo es una de las constelaciones más fáciles de reconocer, y ha sido retratada como un león por muchas culturas diferentes desde la antigüedad, incluyendo a los indios, persas y griegos. Es la 12ª constelación más grande en el cielo nocturno, y bastante difícil de perderse con una «hoz de estrellas» formando la parte delantera de su distintiva figura parecida a una esfinge. Leo contiene la 22ª estrella más brillante en todo el cielo nocturno, Regulus, una estrella blanco-azulada situada a 77 años luz de la Tierra, que también forma parte de un distintivo asterismo de estrellas llamado Triángulo de la Primavera, junto con Arcturus en Boötes, y Spica en Virgo.

Representa: el León Nemean

La primera labor de Heracles fue matar a un temible león que había estado cazando a la gente alrededor de las colinas de Nemea en la antigua Grecia. Heracles no podía matar al león con flechas ya que su piel era impenetrable, así que atrapó al león devorador de hombres en su cueva y durante una feroz lucha lo apretó hasta la muerte. Hércules usó una de sus garras para despellejar al animal y luego usó su piel como un manto impenetrable para hacerlo aún más temible.

La forma: Forma de esfinge/león

Leo ocupa un área de 947 grados cuadrados, lo que la convierte en la tercera más grande de las 12 constelaciones zodiacales, después de Virgo y Acuario. Es fácilmente reconocible como el majestuoso león que representa, mientras que la agrupación de seis estrellas que forman un interrogante al revés llamado «Hoz» produce uno de los asteriscos más llamativos del cielo nocturno, aparte de la Osa Mayor.

Ubicación: Una constelación del norte

Leo es una constelación de cielo norteño visible para los observadores entre las latitudes +90 y -65 grados, y es simple de localizar si se siguen las estrellas punteras de la Osa Mayor en la dirección opuesta de Polaris a una zona donde Leo se puede encontrar entre Géminis y Cáncer al oeste, y Virgo al este. Otras constelaciones cercanas incluyen Hydra y Leo Menor, directamente encima de Leo, así como la Coma Berenices, que se forma a partir de las estrellas de la «cola» del león.

Mejor vista: Primavera

Leo es una constelación de invierno que es visible en el hemisferio norte de enero a junio, pero que se eleva a la prominencia alrededor de la época del equinoccio de primavera en marzo. En el hemisferio sur, Leo puede verse durante el verano y el otoño.

Estrellas notables: Regulus (1ª magnitud)

La constelación de Leo contiene cuatro estrellas de primera o segunda magnitud, lo que la hace aparecer particularmente prominente en el cielo nocturno. Estas estrellas incluyen a Regulus, Deneb y Algieba:

  • Regulus (Alpha Leonis) es un sistema múltiple situado a unos 77 años luz de distancia con una magnitud visual aparente de 1,35, lo que la convierte en la estrella más luminosa de Leo, y la 22ª estrella más brillante de todo el cielo nocturno. De hecho, Regulus consiste en dos sistemas binarios orbitándose el uno al otro, con el sistema primario, Regulus A, una estrella de secuencia principal azul-blanca (B7V) orbitando una supuesta enana blanca a 0,35 UA de distancia una vez cada 40 días más o menos.

El otro sistema consiste en Regulus B, una enana naranja (K1-2 V), y Regulus C, una enana roja (M5 V) situada a 4.200 UA de distancia del par principal, separada por 100 UA, y con un período orbital de 2.000 años. Regulus, significa «pequeño rey» en latín, y es una de las estrellas de las que se calcula la longitud, ya que se encuentra casi exactamente en la eclíptica y es visible durante ocho meses del año.

  • Algieba (Gamma Leonis), la segunda estrella más brillante de la constelación, es un sistema binario situado a 130 años luz de nuestro sistema solar de magnitud 2,28. Su estrella primaria es un gigante anaranjado (K1-IIIbCN-0,5) que es 23 veces más grande que el Sol, y al menos 180 veces más brillante, mientras que su compañera más tenue, un gigante amarillo (G7IIICN-I) es 10 veces más grande que el Sol y unas 50 veces más brillante. El par orbita entre sí una vez cada 500 años más o menos, habiendo sido descubierto un planeta que orbita el componente primario. Algieba deriva del árabe para «la frente», aunque la estrella en realidad marca la melena del león.
  • Denebola (Beta Leonis), la tercera estrella más luminosa de Leo, es una enana de secuencia principal azul (A3 Va) encontrada a 36 luces de distancia que brilla con una magnitud visual de 2,14. Tiene alrededor de 200 millones de años, y es 1,75 veces el tamaño del Sol, y alrededor de 12 veces más brillante. El nombre Denebola viene de la frase árabe que significa «Cola del León».

Otras estrellas de interés en Leo incluyen a Zosma («Cadera del León»), Ras Elased Australis («Cabeza del León»), Chertan («La Costilla»), Subra («Cabeza del León»), y Al Minliar al Asad («Hocico del León»). La constelación también incluye a Wolf 359, una estrella enana roja que a sólo 7,78 años luz de distancia es una de las estrellas más cercanas a la Tierra. Es casi tan pequeña como una estrella en llamas puede ser, también, siendo sólo el 8% de la masa de nuestro Sol, y casi del mismo tamaño que Júpiter.

Objetos notables: Muchas galaxias brillantes

La constelación de Leo contiene un número impresionante de objetos de cielo profundo (DSOs) visibles a través de un telescopio, incluyendo 5 objetos Messier, a saber, las galaxias espirales M65, M66, M95, M96, y la galaxia elíptica M105. Sin embargo, hay muchas otras galaxias en Leo, como NGC 3628, NGC 3607, NGC 3593, NGC 3384, NGC 3842, NGC 3596, NGC 2903, NGC 3626 y NGC 3357.

  • Messier 65 (M65, NGC 3623) es una galaxia espiral intermedia, y a una distancia de unos 35 millones de años luz, tiene una magnitud visual aparente de 10,25. Esta galaxia contiene muy poco gas y polvo, lo que significa que la formación de estrellas ya no tiene lugar en cantidades significativas, y por lo tanto la gran mayoría de sus estrellas son muy viejas.
  • Messier 66 (M66, NGC 3627) es otra galaxia espiral intermedia que está a 36 millones de años luz de distancia, y se extiende a lo largo de 95 mil años luz de espacio. Tiene una magnitud visual aparente de 8,9, y ha registrado cuatro supernovas.
  • Messier 95 (M95, NGC 3351) es una galaxia espiral barrada que está a unos 38 millones de años luz de distancia, y con una magnitud visual aparente de 11,4. M95 también es miembro del Grupo de galaxias M96 que incluye a la propia M96, M105 y al menos otras nueve galaxias de diversos tipos. M95 destaca por la región de estallido de estrellas en forma de anillo de 2.000 años luz de diámetro alrededor de su núcleo, así como por el hecho de que se detectó una supernova en la galaxia en marzo de 2012.

Contiene la segunda estructura más grande del Universo

Leo también contiene la segunda estructura astronómica más masiva descubierta hasta ahora en el universo, llamada Huge-LQG (gran grupo de cuásares). Esta enorme extensión consiste en 73 cuásares repartidos a lo largo de 4.000 millones de años-luz de espacio. En comparación, toda nuestra Vía Láctea tiene sólo 100.000 años luz de diámetro. El Huge-LQG es el segundo en tamaño sólo después de la Gran Muralla Hércules-Corona Borealis, que tiene 10 mil millones de años-luz de ancho…

Los planetas: 18+ Planetas conocidos

Leo tiene 15 estrellas con 18 planetas conocidos entre ellas, aunque ninguna de las estrellas de Leo tiene planetas en sus zonas habitables.

Lluvias de meteoros: Las Leónidas (+3 otras)

La constelación de Leo es el hogar de varias lluvias de meteoros, incluyendo las siguientes, con sus fechas de pico: Delta Leonid (finales de febrero), Sigma Leonid (17 de abril), Leonids (17 de noviembre), y Leo Minorids (14 de diciembre).

La lluvia de meteoros más prolífica de Leo, Las Leónidas, está asociada con el cometa Tempel-Tuttle, y es también una de las exhibiciones de meteoros más espectaculares del año. Es visible desde el 13 al 21 de noviembre, y alcanza su pico el 17 de noviembre cuando se pueden ver 20 o más meteoros por hora. Una vez cada 33 años, sin embargo, se produce una tormenta de meteoros periódica en la que se pueden ver miles cada hora, y se espera que la próxima ocurra en 2032. Se supone que la mayor ocurrió en 1833, con estimaciones que sitúan el conteo entre 100.000 y 240.000 por hora, es decir, hasta 4.000 meteoros por minuto, 67 por segundo, durante las 9 horas que llovió. En una famosa obra de arte que representa la lluvia de 1833, se puede ver que, en una época en la que no había luces interiores ni exteriores, la escena se ilumina casi tan brillantemente como durante el día.

Historia: Leo y el río Nilo

Aunque no está del todo claro cómo la constelación de Leo llegó a ser conocida por los antiguos egipcios, un encantador fragmento de la tradición estelar dice lo siguiente. Los antiguos egipcios adoraban a Leo porque sabían que el Sol entró en la constelación durante la inundación del Nilo, que trajo cantidades significativas de agua y tierra fértil a la tierra. La seguridad alimentaria en Egipto dependía de este ciclo natural anual, circunstancia que también coincidió con la llegada de los leones del desierto al río. Aunque los leones se desplazaban hacia el río para evitar el calor y la falta de agua en el desierto en ese momento, los egipcios establecieron una conexión, honrando al león con festivales, y aún hoy se pueden encontrar muchas estatuas de leones a lo largo del curso del río Nilo, prueba de la reverencia con que los antiguos egipcios consideraban a los leones del desierto.

  • Astrología: 23 de julio al 22 de agosto
  • Fecha de nacimiento: 23 de julio al 22 de agosto
  • Regla de los signos: Sol
  • Elemento: Fuego
  • Piedra de nacimiento: Peridoto, Rubí
  • Metal: Oro
  • Color: Rojo, Oro, Amarillo
  • Características: Orgulloso, caritativo, reflexivo, leal, entusiasta
  • Compatibilidad: Aries, Sagitario