Constelación de Vulpecula

A diferencia de otras constelaciones, Vulpecula no fue nombrada por un personaje o criatura de la mitología a la que algunos de los primeros astrónomos pensaron que se asemejaba la agrupación de estrellas. Cuando Johannes Hevelius nombró la constelación en 1687, eligió el nombre de «Vulpecula et Anser» o «zorro con ganso», ya que creía que la forma se parecía a un zorro que traía un ganso a Cerbero, el «sabueso del Hades» que guardaba las puertas del inframundo. La constelación de Cerbero se ha vuelto obsoleta desde entonces, mientras que el otro cúmulo de estrellas de Hevelius, el zorro y el ganso, ha sido rebautizado como Vulpecula (el zorro). Como homenaje a su título original, la más brillante de las estrellas de la constelación se llama Anser, como un guiño al ahora olvidado ganso.

Ubicación

La Vulpecula es una constelación norteña que puede ser vista por observadores situados entre +90° y -55° de latitud. Es la 55ª constelación más grande del cielo nocturno, y está situada en el centro del Triángulo de Verano, y por lo tanto cerca de las constelaciones de Aquila, Lyra y Cygnus. La Vulpecula se ve mejor en septiembre cuando el Triángulo de Verano es prominente en el cielo, y debería comenzar su búsqueda a mitad de camino entre las estrellas Vega en Lyra y Altair en Aquila. Es mejor usar un telescopio o binoculares con un aumento mínimo de 7×50 para ver esta tenue constelación.

Familia de la constelación de Hércules

La Vulpécula es un miembro de la familia de constelaciones de Hércules, junto con Aquila, Ara, Centaurus, Corona Australis, Corvus, Cráter, Crux, Cygnus, Hércules, Hydra, Lupus, Lyra, Ophiuchus, Sagitta, Scutum, Sextans, Serpens y Triangulum Australe.

Estrellas principales

  • Anser (Alpha Vulpeculae), la estrella más brillante de Vulpecula, tiene una magnitud visual de 4,44, y es una gigante roja de M0III situada a 297 años luz del Sol. También conocida como Lucida Anseris o Lukida, la estrella es en realidad parte de un sistema binario junto con la estrella naranja de tipo espectral K0III 8 Vulpeculae, que está a 484 años luz de la Tierra y brilla con una magnitud de 5,81.
  • 23 Vulpeculae, la segunda estrella más brillante de la constelación, es un gigante naranja (K3III) que se encuentra a 328 años luz de nuestro sistema solar y brilla con una magnitud visual de 4,52. Es alrededor de 20 veces más grande que nuestro sol, y forma parte de un sistema triple de estrellas junto con las estrellas Ab y B.
  • 13 Vulpeculae, la tercera estrella más brillante de Vulpecula, es una gigante azul (B9.5III) situada a 335 años luz de distancia con una magnitud visual de 4,57. Es alrededor de 4 veces más grande que nuestro sol.
  • 31 Vulpeculae, la cuarta estrella más brillante de la constelación, es una gigante amarilla (G7III) situada a 216,57 años luz de distancia con una magnitud visual de 4,59. Tiene alrededor de 9 veces el radio del Sol, y es en realidad una estrella variable.
  • La PSR B1919+21 fue descubierta por Jocelyn Bell Burnell y Antony Hewish en 1967, marcando el primer descubrimiento oficial de un púlsar. Hewish recibiría el Premio Nobel de Física por la hazaña, con el púlsar recibiendo su inusual nombre al combinar los números de su declinación y ascensión recta con la palabra púlsar. Cuando se descubrió por primera vez, se pensó que la PSR B1919+21 era la primera señal que se recibía de una civilización alienígena; sin embargo, Thomas Gold y Fred Hoyle fueron capaces de determinar que las señales emitidas por la estrella eran en realidad sólo los fuertes campos magnéticos de las estrellas de neutrones en rotación. El púlsar está situado a 2283,12 años luz del Sol, y tiene un período de 1.3373 segundos, y un ancho de pulso de 0,04 segundos.

Otras estrellas de interés en Vulpecula incluyen la estrella binaria HD 189733; la gigante blanca 15 Vulpeculae; la subgigante azul 1 Vulpeculae; y un púlsar de milisegundos llamado PSR B1937+21.

Principales objetos celestes

La constelación de Vulpecula contiene un número de notables objetos de cielo profundo, incluyendo un objeto Messier llamado la Nebulosa Dumbbell (M27).

  • La Nebulosa Dumbbell (M27, NGC 6853) es una famosa nebulosa planetaria encontrada a unos 1360 años luz de magnitud 7,5, lo que la convierte en la segunda nebulosa planetaria más brillante de la Nebulosa Hélice (mag 7,3). Se puede ver con la mayoría de los prismáticos y telescopios, y los observadores deberían asegurarse de comprobar su estrella blanca central, que es la mayor enana blanca conocida hasta ahora descubierta. La Nebulosa Dumbbell tiene 8 minutos de arco de diámetro, y se cree que se formó en los últimos 48.000 años, ya que su estrella moribunda sigue emitiendo gas caliente al espacio. Su nombre proviene de su forma de doble lóbulo que la hace parecer un peso de mano, aunque algunas personas se refieren a ella como la Nebulosa del Núcleo de la Manzana o por su nombre oficial Messier 27, que proviene de su descubridor Charles Messier, que la descubrió en 1764.
  • El Cúmulo de Brocchi es un cúmulo estelar conocido por varios nombres diferentes, incluyendo Collinder 399, y el Cúmulo de Al Sufi, en honor al astrónomo persa Al Sufi que en el 964 d.C. escribió sobre él en su «Libro de las Estrellas Fijas». Sin saber del descubrimiento de Sufi, Giovanni Batista Hodierna encontró el cúmulo en el siglo XVII, mientras que el nombre Broochi se debe al astrónomo aficionado que en los años 20 cartografió por primera vez el cúmulo de estrellas. Collinder 399 hace referencia al científico sueco Per Collinder, que incluyó el cúmulo en su catálogo de 1931 como uno de los 471 cúmulos abiertos. En cualquier caso, el Cúmulo de Brocchi se refiere al grupo de estrellas que se encuentra en Vulpecula, cerca del límite de la constelación de Sagitta. Sus 10 estrellas más brillantes están dispuestas en un asterismo que a veces se conoce como el Coathanger, y se puede ver esta porción del Cúmulo de Brocchi sin el uso de un telescopio o binoculares.
  • NGC 7052 es una galaxia elíptica a unos 191 millones de años luz de la Tierra que brilla con una magnitud visual de 13,4. Los científicos estiman que la galaxia tiene 3.700 años luz de diámetro, y es el resultado de la colisión de dos galaxias. También tiene un núcleo activo que genera enormes cantidades de ondas de radio que pueden ser medidas por los astrónomos. En su centro hay un agujero negro supermasivo que tiene entre 220 y 630 millones de masas solares.

Otros objetos de interés en Vulpecula incluyen la nebulosa de emisión NGC 6820; los cúmulos abiertos NGC 6823 y NGC 6885; y la mayor superestructura galáctica conocida en el universo llamada la Gran Muralla Hércules-Corona Borealis, que contiene miles de millones de galaxias individuales.