Constelación de Volans

Volans («pez volador») es una pequeña y tenue constelación que pertenece a los cielos celestiales del sur. Basándose en las observaciones del explorador holandés del siglo XVI Pieter Keyzer, Volans es una de las 12 nuevas constelaciones incluidas por Petrus Plancius en su globo celeste de 1598 que fueron utilizadas más tarde por Johannes Bayer en su atlas estelar Uranometria (1603), asegurando así su aceptación general entre los astrónomos. La estrella más brillante de la constelación es Beta Volantis, un gigante anaranjado que se encuentra a 107 años luz de distancia de magnitud 3,77.

Ubicación

Volans es la 76ª constelación más grande del cielo nocturno, y puede ser vista entre las latitudes de +15° y -90°, aunque se ve mejor durante el mes de marzo. La constelación se encuentra al norte de la Gran Nube de Magallanes (LMC), mientras que al oeste se pueden ver las segundas estrellas más brillantes del cielo nocturno, Canopus en Carina. Otras constelaciones que rodean a Volans son Chamaeleon, Dorado, Mensa y Pictor.

Familia de Constelaciones Bayer

Volans es miembro de la familia de constelaciones Johann Bayer, junto con Apus, Chamaeleon, Dorado, Grus, Hydrus, Indus, Musca, Pavo, Phoenix y Tucana.

Historia

La constelación representa a los peces voladores que a menudo se veían cazados por los delfines depredadores por los navegantes europeos del siglo XVI mientras navegaban por las aguas tropicales. Volans es representado de manera similar como perseguido por el Dorado («dolphinfish») en los cielos celestiales. El cartógrafo holandés Petrus Plancius (1552-1622) llamó a la constelación de Vliegendenvis, que en su idioma nativo significa pez volador, mientras que Johann Bayer latinizó su nombre a Piscis Volans. En 1844 John Herschel propuso posteriormente acortar su nombre a sólo Volans, y al año siguiente se incluyó como tal en el Catálogo de la Asociación Británica de 1845.

Estrellas principales

  • Beta Volantis, la estrella más brillante de la constelación, es un gigante anaranjado (K1III) situado a 107,5 años luz de distancia de nuestro sistema solar que brilla con una magnitud visual de 3,77. Comapredido al Sol, es alrededor de 8,5 veces más grande, 1,62 más masiva y 41 veces más brillante.
  • Gamma Volantis, la segunda estrella más brillante de Volans, es una estrella binaria situada a 142 años luz del Sol con una magnitud visual aparente de 3,78. Su principal componente es un gigante naranja (K0III) que está separado por una estrella de secuencia principal blanco-amarilla (F2V) por unas 600 unidades astronómicas. Esto ha llevado a los astrónomos a proponer un período orbital de alrededor de 7.500 años.
  • Zeta Volantis, la tercera estrella más luminosa de la constelación, es un sistema binario a 134 años luz de magnitud 3,93. Consiste en un gigante naranja (K0III) y una compañera de magnitud 9,7 separadas por 16,7 segundos de arco.

Otras estrellas de interés en Volans incluyen el gigante blanco-amarillo Delta Volantis; la estrella enana amarilla HD 76700; la estrella blanca Theta Volantis; la subgigante blanco-azul Iota Volantis; y los sistemas estelares triples de Epsilon Volantis, Eta Volantis y Kappa Volantis.

Principales objetos celestes

Aunque no hay objetos Messier en Volans, la constelación contiene un número de interesantes objetos de cielo profundo, incluyendo:

  • El Anillo de Lindsay-Shapley (AM0644-741) es una galaxia lenticular compuesta por un núcleo amarillo rodeado por una región anular activa que forma una estrella llena de jóvenes estrellas azules. Se cree que su inusual forma es el resultado de una colisión con otra galaxia, que posteriormente causó que el polvo de AM0644-741 formara estrellas antes de expandirse hacia afuera como un anillo. El Anillo de Lindsay-Shapley tiene 150.000 años luz de diámetro, está a 300 millones de años luz de distancia y brilla con una magnitud aparente de 13,96.
  • NGC 2397 es una galaxia espiral a unos 60 millones de años luz que brilla con una magnitud visual de 12,68. En el centro de la galaxia se encuentran viejas estrellas rojas y amarillas, mientras que sus brazos espirales exteriores contienen estrellas azules de formación más reciente.
  • La Galaxia Meathook (NGC 2442) es una galaxia espiral intermedia de magnitud 11,2, que tiene 150.000 años luz de diámetro y está situada a 50 millones de años luz de la Tierra. Su nombre viene del hecho de que tiene dos brazos espirales que se extienden desde el núcleo de la galaxia, lo que le da su forma de «S», como un gancho. El brazo más largo fue el lugar de una explosión de supernova en 1999, mientras que el otro está esparcido con estrellas recién nacidas. Se cree que la forma asimétrica de NGC 2442 fue causada por la interacción con una galaxia más pequeña a 150.000 años luz de distancia.