Constelaciones: qué son, cuántas son y dónde se encuentran

Una constelación se define formalmente como una región de la esfera celeste con límites establecidos por la Unión Astronómica Internacional (UAI). Las constelaciones se basan generalmente en asterismos, que son agrupaciones aleatorias de estrellas en el cielo que se asemejan a patrones familiares. Algunas constelaciones contienen otros asterismos dentro de ellas. Por ejemplo, El Carro es un asterismo ubicado dentro de la constelación de la Osa Mayor. Las constelaciones son en realidad mucho más grandes que los asterismos que contienen.

Hoy en día hay un total de 88 constelaciones que cubren todo el cielo nocturno. 36 de ellas están situadas en el hemisferio norte del cielo mientras que las 52 restantes están en el hemisferio sur. Los límites oficiales de estas constelaciones fueron definidos originalmente por la UAI en los años 20. Los astrónomos usan estas constelaciones como un marcador de ubicación para identificar la parte del cielo donde se puede encontrar una estrella u otro objeto en particular.

Constelaciones por nombre

📱 Desplaza hacia los lados para ver la tabla completa (móvil)

AcuarioCircinusIndusPhoenix
AndrómedaColumbaLacertaPictor
AntliaComa BerenicesLeoPiscis
ApusCorona AustralisLeo MenorPiscis Austrinus
AquilaCorona BorealisLepusPuppis
AraCorvusLibraPyxis
AriesCráterLupusReticulum
AurigaCruxLynxSagitario
BootesCygnusLyraSagitta
CaelumDelphinusMensaSculptor
CamelopardalisDoradoMicroscopiumScutum
Can MayorDracoMonocerosSerpens
Can MenorEquuleusMuscaSextans
CáncerEridanusNormaTauro
Canes VenaticiEscorpioOctansTelescopium
CapricornioFornaxOfiucoTriangulum
CarinaGéminisOriónTriangulum Australe
CasiopeaGrusOsa MayorTucana
CefeoHérculesOsa MenorVela
CentauroHorologiumPavoVirgo
CetusHydraPegasoVolans
ChamaleonHydrusPerseoVulpecula

Orígenes de las constelaciones

Los asterismos que componen las constelaciones fueron vistos por los antiguos como patrones en las estrellas. Sus orígenes se remontan a cientos o incluso miles de años. Las culturas antiguas en diferentes partes del mundo han asignado diferentes patrones a estas agrupaciones de estrellas. Hay 50 constelaciones que se remontan a la antigua Grecia, Roma y el Medio Oriente. Muchas de estas antiguas constelaciones están asociadas con la rica mitología de la época. Las otras 38 son mucho más recientes. El astrónomo griego Ptolomeo catalogó 48 constelaciones en el siglo II. Se basaron en el trabajo del astrónomo griego Eudoxus de Cnidus.

Algunas de las constelaciones del sur son más recientes porque no pudieron ser vistas por ninguna de las antiguas civilizaciones al norte del ecuador. Fueron cartografiadas por navegantes holandeses a finales del siglo XVI e incluidas en el atlas estelar de Johann Bayer, Uranometra, en 1603. Bayer añadió un total de 11 nuevas constelaciones al cielo. Varias más fueron añadidas por el astrónomo francés Nicolas Louis de Lacaille en su catálogo publicado en 1756. Lacaille creó 14 nuevas constelaciones mientras cartografiaba los cielos del sur desde un observatorio en Sudáfrica. La Unión Astronómica Internacional definió los límites finales de las 88 constelaciones en 1922.

Clasificando las estrellas

Las estrellas en el cielo nocturno se clasifican por su brillo, que se refiere a su magnitud. La magnitud de una estrella se mide en una escala logarítmica, similar a la utilizada para medir los terremotos. Cada orden de magnitud equivale a una variación en el brillo de aproximadamente 2,5 veces. Por lo tanto, una estrella de magnitud 1 es 2,5 veces más brillante que una estrella de magnitud 2, y es 2,5 x 2,5 veces más brillante que una estrella de magnitud 3.

Los astrónomos usan dos tipos diferentes de magnitud. La magnitud absoluta mide el brillo de una estrella como se vería si estuviera situada a una distancia fija de la Tierra. La magnitud aparente es el brillo de la estrella tal como aparece en el cielo nocturno desde la Tierra. Las estrellas de las constelaciones se clasifican usando su magnitud aparente, también llamada magnitud visual.

Clasificación por Magnitud

La mayoría de las estrellas más brillantes de las constelaciones fueron nombradas por el astrónomo alemán Johann Bayer en 1603, cuando publicó su atlas estelar conocido como Uranometra. Bayer asignó una letra griega minúscula como alfa, beta, gamma, etc. a cada estrella que catalogó. El nombre de cada estrella consiste en una última griega más el nombre latino de la constelación en forma genitiva o posesiva. En la mayoría de los casos, Bayer asignó las letras en orden alfabético basado en el brillo de la estrella. Por ejemplo, la estrella más brillante de la constelación de Tauro es Alfa Tauro. La segunda estrella más brillante es Beta Tauri. La siguiente más brillante es Gamma Tauri, y así sucesivamente. Estas clasificaciones se conocen como designaciones de Bayer y todavía se utilizan hoy en día. Sin embargo, en los tiempos de Bayer el brillo de una estrella no podía ser medido con precisión. Las estrellas se asignaban normalmente a una de las seis clases de magnitud. Como resultado, la estrella más brillante de cada constelación no siempre se asignaba como Alfa. Esto significa que en algunas de las constelaciones las designaciones de Bayer no siguen las magnitudes aparentes de la estrella en orden.

Los nombres tradicionales

Además de la designación de Bayer, muchas de las estrellas más brillantes también han recibido nombres tradicionales a lo largo de los años. La mayoría de los nombres tradicionales que se usan hoy en día se basan en los nombres de las estrellas árabes. Algunos se basan en nombres griegos o chinos. El astrónomo griego Claudio Ptolomeo calculó la posición y el brillo de 1.025 estrellas en el siglo II. Su libro, conocido como Almagest, fue traducido al árabe en los siglos VIII y IX. Más tarde fue traducido al latín, donde se hizo popular en Europa. Muchos de los nombres árabes se usaron ampliamente como nombres de las estrellas.

El cielo de hoy

Mucha gente se pregunta por qué muchas de las constelaciones no se parecen a sus nombres. Esto se debe a que en la mayoría de las zonas del mundo actual, la contaminación lumínica de las luces de las ciudades esconde muchas de las estrellas oscuras. Para muchas de las constelaciones, estas estrellas tenues rellenan los finos detalles de los patrones, haciéndolos más reconocibles. Aún se necesita algo de imaginación para ver algunas de estas formas, pero es mucho más fácil cuando se pueden ver todas las estrellas.

Constelaciones por mes

A medida que la Tierra gira alrededor del Sol, las estrellas que son visibles en el cielo nocturno cambian de mes a mes. Debido a esto, las constelaciones a menudo se agrupan según el mes en el que son más visibles. Estos listados mensuales asumen que estás mirando el cielo a las 9:00 PM. Por cada hora posterior a las 9:00, añade la mitad de un mes. Por cada hora antes de las 9:00, reste la mitad de un mes. Al final de la página hay un listado alfabético para aquellos que buscan una constelación en particular. Tengan en cuenta que las ilustraciones de cada constelación en esta sección mostrarán sólo las estrellas más brillantes por razones de simplicidad. Si necesita una representación más precisa de cualquiera de estas agrupaciones de estrellas, por favor consulte un gráfico estelar.