Constelación de Hércules

Hércules es la quinta constelación más grande, y contiene 22 estrellas que abarcan unos impresionantes 1.225 grados cuadrados de cielo. Debido a que la constelación no contiene ninguna estrella por encima de la tercera magnitud, puede ser difícil de identificar, aunque el gran asterisco llamado «Piedra clave» es útil en este sentido. La constelación lleva el nombre de Heracles, el legendario hombre fuerte de la mitología griega, siendo Hércules su equivalente romano.

Ubicación

La constelación puede ser vista por observadores situados entre +90° y -50° de latitud, con el mejor tiempo de observación para el Hemisferio Norte de abril a noviembre, y para el Hemisferio Sur entre junio y septiembre. Hércules se encuentra entre las 4ª y 5ª estrellas más brillantes del cielo nocturno, a saber, Arcturus (-0,04mag) en Boötes, al oeste, y Vega (0,03mag) en Lyra, al este. Al norte de la constelación se encuentra Draco; y al sur Ofiuco.

La familia de la constelación de Hércules

Hércules es miembro de la familia de constelaciones de Hércules, junto con Aquila, Ara, Centauro, Corona Australis, Corvus, Cráter, Crux, Cygnus, Hydra, Lupus, Lyra, Ophiuchus, Sagitta, Escoria, Sextans, Serpens, Triangulum Australe y Vulpecula.

Mitología

Se supone que el origen de la constelación tiene sus raíces en la época sumeria, y se asocia con el héroe Gilgamesh, un héroe mítico famoso por su gran fuerza. De manera similar, la constelación, según la mitología griega, está asociada con el que quizás sea el mayor héroe de todos ellos, Heracles, el hijo de Zeus y Alcmena, que era un simple mortal. Sin embargo, poco después de su nacimiento, Zeus lo colocó en el pecho de la durmiente Hera, y habiendo amamantado la leche de una diosa, Heracles se convirtió en un semidiós, y por lo tanto en inmortal.

Es comprensible que Hera estuviera algo molesta con las aventuras amorosas de Zeus y el hecho de que fuera engañada para amamantar al niño de una mujer mortal, y como no podía asesinar al niño directamente, hizo un voto para hacer su vida tan difícil como fuera posible. Para empezar, Hera hechizó a Heracles, lo que lo volvió loco y como resultado mató a su esposa e hijos. Al darse cuenta de lo que había hecho, Heracles consultó entonces al Oráculo de Delfos, que le envió al servicio de Euristeo, el rey de Micenas, durante un período de doce años para expiar su crimen, y fue durante este período cuando adquirió el nombre de «Heracles», que se traduce como «La gloria de Hera».

Fue también la época en que realizó sus famosos doce trabajos, pero al final murió a manos de su esposa Deianeira, que lo envenenó a instigación de Neso, un centauro que la engañó para que creyera que su sangre podía convertirse en una potente poción de amor que aseguraría la fidelidad de Heracles. La sangre del centauro, sin embargo, estaba contaminada con veneno, y después de sufrir un dolor implacable, Heracles, resignado a su destino, yacía en una pira donde su mitad mortal pereció, pero su mitad inmortal fue llevada al cielo. Zeus entonces honró a su hijo colocándolo entre las estrellas como la constelación ahora conocida como Hércules.

Estrellas principales

A pesar de ser la quinta constelación más grande del cielo nocturno, Hércules no tiene estrellas de primera o incluso segunda magnitud.

  • Kornephoros (Beta Herculis), la estrella más brillante de la constelación, es una estrella amarilla situada a 139 años luz de distancia con una magnitud visual de 2,81. En realidad es un sistema binario cuyo componente primario es un gigante amarillo que tiene 17 veces el diámetro de nuestro sol, tres veces su masa, y brilla 175 veces más. Las dos estrellas tienen un período orbital de 410 días.
  • Zeta Herculis, la segunda estrella más brillante de Hércules, es un sistema estelar múltiple que se encuentra a 35 años luz de nuestro sistema solar con una magnitud visual de 2,81. Su principal componente estelar es una subgigante con 2,6 veces el radio del Sol, 1,45 veces su masa y 6 veces su luminosidad, mientras que su compañera es una enana amarilla no muy distinta de nuestro propio sol.
  • Sarín (Delta Herculis), la tercera estrella más brillante de la constelación, es un sistema estelar múltiple situado a 75 años luz de distancia con una magnitud de 3.126. Su estrella primaria es una subgigante blanca con el doble del radio y la masa del Sol.

La constelación contiene varias otras estrellas notables, entre ellas cuatro que forman un asterismo conocido como la Piedra Clave, que representa el torso de Hércules, a saber, las estrellas de tercera magnitud Pi Hércules y Zeta Hércules, y las estrellas de cuarta magnitud Epsilon Hércules y Eta Hércules.

Otras estrellas de interés para Hércules son Rasalgethi (alfa Hércules), una gigante roja variable con una compañera gigante amarilla-blanca; la gigante naranja 109 Hércules; la subgigante azul Rukbalgethi Shemali (Tau Hércules); la gigante amarilla-blanca Nu Hércules; así como varias estrellas enanas, entre ellas Gliese 649 (roja), 14 Hércules (naranja) y HD 155358 (amarilla).

Objetos del espacio profundo

La constelación de Hércules contiene dos objetos Messier, a saber, los cúmulos globulares M13 y M92, así como un número de otros notables objetos de cielo profundo.

  • El Cúmulo de Hércules (Abell 2151) consiste en un grupo de unas 200 galaxias a unos 500 millones de años luz, y es parte del Súper Cúmulo de Hércules (SCI 160), mucho más grande, de galaxias.
  • Messier 13 (M13, NGC 6205) también conocido como «El Cúmulo Globular Hércules», está situado a 25.000 años luz, tiene 145 años luz de diámetro y contiene alrededor de 300.000 estrellas. M13 puede ser visto en pequeños telescopios, pero con una magnitud visual de 5,8 es difícil de ver sin el uso de una ayuda óptica, incluso en las mejores condiciones de visión.
  • Messier 92 (M92, NGC 6341) es un cúmulo globular a unos 27.000 años luz de la Tierra con una magnitud visual de 6,3. Se estima que tiene 14.200 millones de años de antigüedad, lo que lo convierte en uno de los cúmulos más antiguos de la Vía Láctea, y casi tan antiguo como el propio universo.

Otros objetos de interés en Hércules incluyen las nebulosas planetarias Abell 39 y NGC 6210; las galaxias espirales en colisión llamadas Arp 272; y la galaxia elíptica NGC 6166.

Lluvia de meteoritos

Los Hercúlidos Tau son la única lluvia de meteoritos asociada a la constelación, y está ligada al cometa periódico llamado 73P/Schwassmann-Wachmann. La lluvia está activa desde el 19 de mayo hasta el 19 de junio, y su pico ocurre el 9, cuando se puede ver un promedio de unos cuatro meteoros por hora.